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150 ans de l'Église Murray Bay
Arts et culture

L'église est charmante, avec un petit côté « vieille Angleterre » qui attire immanquablement le regard et l'attention du Québécois francophone et catholique, peu habitué à l'élégance rustique, simple mais un peu coquette, des lieux de culte protestant. La BBC pourrait en faire le décor d'une de ses séries : plongé en pleine campagne anglaise, le bâtiment ne déparerait pas. Il est pourtant situé au coeur du village de Pointe-au-Pic, à quelques dizaines de mètres à peine du fleuve Saint-Laurent et de la vaste baie de La Malbaie. Endroit superbe, lieu enchanteur : au XIXe siècle, les villégiateurs anglophones s'y pressaient, venant faire le plein de nature et d'air marin, arpentant les bois, les lacs et les rivières d'une région giboyeuse et poissonneuse, qui faisait les délices des gentlemen sportifs. Année après année, ils y sont revenus. Plusieurs y ont bâti de grandes et belles demeures : ils s'y installaient avec les beaux jours, avant d'en fermer les volets et de refaire leurs paquets aux premiers signes de l'automne. Il n'empêche : pendant quelques mois, elle était là, leur maison. Qu'ils aient été originaires de Montréal ou de Toronto, des États-Unis ou même de Grande-Bretagne, ils devenaient tous, de juin à septembre, Charlevoisiens d'adoption. Peu à peu, des liens solides et durables se sont noués entre les membres de cette communauté active et nombreuse. Ils ont ressenti le besoin de se rassembler, de célébrer ensemble leur langue et leur foi : malgré leurs différences, anglicans et presbytériens se sont unis ; ensemble, ils ont érigé une église, qui est vite devenue le lieu par excellence de leurs rencontres et de leurs échanges, le symbole de leur double appartenance protestante et charlevoisienne. Les Canadiens-français des environs y ont eux aussi laissé leur marque : la structure originelle en bois du bâtiment, toujours intacte aujourd'hui, a été construite par le Charlevoisien Hubert Warren ; son neveu, l'architecte Charles Warren, a orchestré le recouvrement en pierres de l'édifice, près de quarante-cinq ans plus tard, en 1910. L'église protestante Murray Bay - comme on appelait autrefois La Malbaie - a en effet été construite en 1867 ; elle célèbre cette année ses 150 ans.

Chez les membres de la communauté anglo-protestante de La Malbaie, on chérit ce lieu emblématique, à l'histoire aussi riche qu'étonnante. Ses vitraux, dont un superbe Tiffany & Company installé en 1914, font sa renommée chez les amateurs d'art et d'architecture religieuse. De grands personnages se sont arrêtés à l'ombre de son clocher ou dans la fraîcheur de ses quatre murs. Le futur président américain William Howard Taft l'a fréquenté presque sans interruption pendant près de trois décennies, après l'avoir découverte pour une première fois en 1892. En 1919, il y a dirigé l'office commémoratif dédié aux paroissiens tombés en Europe pendant la Première Guerre mondiale. Ses descendants y viennent toujours : sur les murs de l'église, une inscription marque l'emplacement de leurs bancs. L'église Murray Bay a aussi su séduire les hommes de lettres : le poète ontarien William Hume Blake, célèbre en son temps, a choisi de reposer dans le discret petit cimetière du lieu de culte, à l'ombre des mélèzes. Des centaines de personnes ont assisté à ses obsèques.

Mais l'histoire de l'église, c'est surtout celui d'une communauté tissée serrée, des offices partagés, des mariages célébrés. Les anglo-protestants de La Malbaie s'y sentent chez eux : on compte encore aujourd'hui, dans l'assemblée des fidèles, des descendants de quatrième ou de cinquième génération des grandes familles fondatrices. C'est dire à quel point ils y sont attachés, à leur petit paradis entre mer et montagnes. Rien ne nourrit plus l'imaginaire, rien ne marque davantage l'esprit et le coeur que le souvenir heureux des étés de l'enfance. Mac MacKay, l'un des administrateurs de l'église, qui arbore fièrement barbe et cheveux blancs, n'avait pas six mois lorsqu'il est venu dans Charlevoix pour la première fois. Il y vient encore chaque année.

L'homme est sympathique : calme et posé, mais souriant et disponible. Il parle un très bon français, appris dans sa jeunesse, dont il s'excuse pourtant fréquemment, avec une politesse toute canadienne-anglaise. Il habite Cap-à-l'Aigle en été, Halifax pendant le reste de l'année. Avant lui, en droite ligne, trois générations de MacKay se sont succédé dans Charlevoix. Tout ça, c'est un peu, beaucoup, une histoire de famille. Mac MacKay a accepté de nous en raconter quelques fragments, et surtout de raconter son église et sa communauté. À l'occasion du 150e anniversaire du lieu de culte, il se permet quelques souhaits : que l'église Murray Bay demeure encore longtemps et que tous, anglophones et francophones, protestants et catholiques, puissent profiter de son cadre enchanteur et de son âme unique, les goûter et les apprécier pleinement.





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